Hockey - Julien se retrouve avec un heureux problème sur les bras

Les deux premiers matchs préparatoires que le Canadien a remportés n'ont pas permis de départager les attaquants qui se battent pour un poste à Montréal. Marcel Hossa, Pierre Dagenais, Guillaume Latendresse, Alexander Perezhogin, Chris Higgins et Tomas Plekanec luttent tous pour les deux ou trois postes à pourvoir d'ici la fin du camp d'entraînement. Pour l'entraîneur Claude Julien, il s'agit d'un heureux problème.

«C'est un beau problème, a-t-il reconnu hier. C'est beaucoup mieux que l'autre scénario où on doit aller voir dans une autre cour parce qu'elle n'a pas assez de bons joueurs.»

Le Tricolore va disputer son troisième match hors concours aujourd'hui, à Toronto. Les Maple Leafs devraient présenter une formation supérieure à celles des Thrashers d'Atlanta et du Lightning de Tampa Bay venues à Montréal privées de plusieurs de leurs meilleurs éléments.

«Le niveau de compétition va augmenter à mesure qu'on avance dans le camp, a noté Julien. Ça pourrait contribuer à changer les impressions que l'on a de certains joueurs. Il nous reste encore six matchs à jouer avant le début de la saison. On va progressivement s'approcher de notre équipe de 23 joueurs.»

Un premier match

Quatre joueurs vont participer à leur premier match préparatoire face aux Maple Leafs: le défenseur Jonathan Aitken ainsi que les attaquants Corey Locke, Andreï Kostitsyn et Niklas Sundstrom. Les trois premiers seront prochainement rétrogradés aux Bulldogs de Hamilton, le club école du Canadien dans la Ligue américaine.

Hossa, Perezhogin et Higgins ont pris part aux deux premières rencontres. Jusqu'ici, ils n'ont rien fait pour s'éliminer de la course. Hossa occupe le premier rang des marqueurs du Canadien avec une production de deux buts et trois passes, ex aequo avec Radek Bonk (1-4-5). Perezhogin a confirmé ses talents de marqueur en réussissant deux buts dans les tirs de barrage. Higgins semble avoir déjà mérité un poste à Montréal, bien servi par sa rapidité et son sens du jeu.

Plekanec a obtenu un but et une aide contre le Lightning et sa polyvalence pourrait lui permettre de demeurer dans la Ligue nationale. Dagenais a bien fait face aux Thrashers en y allant de quatre tirs au but. Reste Latendresse dont le conte de fées se poursuit, à la grande joie du public qui l'a déjà adopté.

Hossa, Plekanec, Dagenais et Latendresse seront de la partie contre les Leafs au Centre Air Canada.