L'équipe de baseball olympique canadienne vise le podium

Toronto — Baseball Canada a présenté aux médias, hier, une équipe composée de puissants frappeurs et de lanceurs de talent, confiante de tenir tête aux puissances que sont le Japon et Cuba lors des Jeux olympiques d'Athènes, le mois prochain.

«Le Japon sera très fort, Cuba sera très fort, Taïwan devrait déléguer une bonne équipe, et nous croyons que nous serons de taille, a affirmé Greg Hamilton, directeur des équipes nationales au sein de Baseball Canada.

«Nous allons là-bas dans le but de décrocher une médaille» a-t-il ajouté. Hamilton a passé les cinq derniers mois à observer sans relâche chaque Canadien disponible, avant de décider de faire appel à 17 des 24 joueurs qui ont permis au Canada de se qualifier pour les Jeux, l'automne dernier à Panama. Le noyau de l'équipe olympique a pris naissance lors des Jeux panaméricains de 1999. Une formation de travailleurs acharnés avait alors présenté un dossier de 6-1 et raté de justesse une participation aux Jeux olympiques de 2000, à Sydney.

Hamilton ne voulait pas modifier une recette gagnante. «Des joueurs avaient évolué au sein de cette équipe et il faut respecter ça, a fait remarquer Hamilton. Il existe un côté à la victoire que vous ne pouvez mesurer.» Les nouveaux-venus au sein de l'équipe canadienne sont les lanceurs partants Jeff Francis et Eric Cyr, les releveurs Aaron Myette et Paul Spoljaric, le receveur Andy Stewart, le voltigeur et joueur d'intérieur Simon Pond et l'arrêt-court Danny Klassen.

Ils s'ajoutent à un solide groupe de joueurs composé, entre autres, du receveur Pierre-Luc Laforest, du premier-but Justin Morneau, des partants Jason Dickson et Mike Johnson, ainsi que du releveur Chris Mears.

'il existe une constante au sein de l'équipe nationale, c'est cette étonnante chimie qui s'est formée entre les joueurs, et qui a largement contribué à ses succès. Après que le Canada ait confirmé sa qualification à Athènes grâce à une victoire de 8-4 contre le Mexique, les joueurs se sont réunis dans l'autobus et, bras dessus, bras dessous, ont entonné le Ô Canada. La Grèce, les Pays-Bas, l'Italie et l'Australie sont les quatre autres formations inscrites au tournoi, qui s'étendra du 15 au 25 août.