Un dernier match au Rexall Place

La statue de Wayne Gretzky devant le Rexall Place
Photo: Jason Franson La Presse canadienne La statue de Wayne Gretzky devant le Rexall Place

Il n’était d’abord pas voulu, puis il est arrivé en retard, il a demandé de l’argent et il est resté plus longtemps que prévu.

Mais si le Rexall Place, autrefois le Skyreach Centre et le Northlands Coliseum, était un invité non désiré, il s’est révélé un hôte parfait pendant presque 42 années parsemées de hauts et de bas.

L’amphithéâtre circulaire en béton situé dans le nord-est d’Edmonton accueillera son dernier match des Oilers d’Edmonton mercredi.

Les amateurs et les anciens joueurs diront au revoir à l’édifice que les habitants de la capitale albertaine ne croyaient pas nécessaire au début des années 1970. À l’époque, les citoyens avaient refusé à deux reprises que la Ville s’engage dans la construction d’un nouvel aréna visant à remplacer l’Edmonton Gardens de 7000 places.

Mais lorsque les Oilers et l’Association mondiale de hockey ont pris leur envol en 1971, et alors que les Jeux du Commonwealth allaient éventuellement être présentés à Edmonton, les élus municipaux ont réalisé qu’un nouvel amphithéâtre était nécessaire.

L’Association d’exposition d’Edmonton a payé la facture avec l’aide des gouvernements provincial et fédéral. Les différentes parties ont choisi de l’établir sur un terrain de cinq hectares en 1973.

Les problèmes ont ensuite commencé. Le sol était instable. Les travailleurs de la construction ont fait la grève. L’acier n’était pas au rendez-vous. Les coûts sont passés de 10 à 18 millions.

Un certain adolescent

Les ennuis ont fait l’objet de blagues. Les Oilers et leurs partisans se sont tout de même installés dans le nouvel édifice, grandissant avec l’équipe de l’AMH jusqu’à ce que le propriétaire, Peter Pocklington, change tout en 1978 en faisant l’acquisition d’un adolescent du nom de Wayne Gretzky, celui qui allait populariser l’édifice.

Moins d’une décennie plus tard, Pocklington serait diabolisé par les amateurs d’Edmonton pour avoir échangé Gretzky aux Kings de Los Angeles en retour de 15 millions $US, de deux joueurs et trois choix de 1er tour au repêchage.

Mais avant cette transaction, Gretzky et les autres vedettes de l’équipe comme Mark Messier, Jari Kurri, Paul Coffey, Kevin Lowe, Glenn Anderson et Grant Fuhr — sous les ordres de Glen Sather — ont changé le hockey avec leur style de jeu européen et rythmé qui a permis aux gens d’Edmonton de savourer plusieurs triomphes.

Le Rexall Place était un endroit où pères et fils, mères et filles, allaient s’acheter un sac de maïs soufflé pour se perdre dans un monde d’une importance illusoire soutenu par des émotions à l’état brut pendant quelques heures.

Ce fut une route parsemée de hauts et de bas pour cet édifice ainsi qu’un important rappel que dans le sport, tout comme dans la vie, la joie se trouve dans l’aventure.