La saison complètement folle des Panthers de la Caroline

L’entraîneur-chef des Panthers de la Caroline, Ron Rivera, dit n’avoir jamais vécu de saison semblable à celle-ci depuis son arrivée dans la Ligue nationale de football il y a 30 ans. Le quart-arrière Cam Newton a subi des fractures au dos dans un accident de la route. L’ailier défensif Greg Hardy a été trouvé coupable de violence conjugale. Et la maison de Rivera a été le théâtre d’un incendie causant des dommages évalués à un demi-million de dollars.

«Ç’a été différent, a dit Rivera. Il est arrivé des choses qui ne s’inventent pas.»

Les Panthers sont devenus le premier club de l’histoire de la NFL à atteindre les éliminatoires tout en ayant passé plus de deux mois sans remporter une victoire. Ils ont décroché le titre de leur section, la Sud de l’association Nationale, avec un dossier de 7-8-1, terminant la saison régulière avec quatre gains de suite, puis ils ont battu les Cardinals de l’Arizona 27-16 samedi dernier au premier tour éliminatoire.

Les Panthers se dirigent maintenant vers Seattle où les Seahawks (12-4), champions en titre du Super Bowl, les attendent samedi soir avec à l’enjeu une place dans le match de championnat de la NFC. Les hommes de Rivera ne sont cependant pas complexés par leur dossier, y voyant même, d’un certaine façon, un facteur qui leur a permis de s’endurcir pour les matchs éliminatoires. Ils ont dû lutter ferme pour s’y rendre.

En plus de ses fractures au dos, Newton a dû surmonter des ennuis à une cheville et aux côtes. «S’il n’avait pas été protégé par un ange de Dieu dans son camion, je ne sais pas ce qui serait arrivé, a dit le demi de coin Josh Norman. Il a été béni.»

Rivera se concentre déjà sur la préparation pour Seattle tandis que sa femme s’occupe de déterminer où ils vont habiter pendant les prochains six à huit mois pendant que sera rebâti leur domicile.

Les Panthers s’entraînent avec des bruits de foules ajoutés pour tenter de simuler les conditions de jeu au CenturyLink Field, l’un des stades les plus bruyants de la NFL.

Le fait que les Panthers soient encore dans la course malgré sept matchs de suite sans victoire, en octobre et novembre, dit tout sur la formation, selon le centre Ryan Kalil. «Peu importe ce qui est arrivé dans le vestiaire ou à l’extérieur, nous sommes toujours restés soudés ensemble et nous n’avons jamais arrêté de travailler», a t-il résumé.

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