Kovalev veut jouer encore longtemps

Alex Kovalev
Photo: La Presse canadienne (photo) Fred Chartrand Alex Kovalev
En tout cas, après avoir récolté trois points à son premier match avec les Panthers de la Floride à la suite d’un séjour d’une saison en Russie dans la Ligue continentale, l’attaquant qui fêtera bientôt son 40e anniversaire de naissance n’a de toute évidence pas encore perdu sa passion pour le sport.
 
« Je riais l’autre jour avec mes enfants et ma femme en réalisant que je jouais avec un jeune [Jonathan Huberdeau] qui n’était même pas né lorsque j’ai remporté la Coupe Stanley, et je me suis dit que je pourrais peut-être disputer quelques matchs avec mes fils, a dit Kovalev. Comme je l’ai dit, j’adore jouer au hockey. J’adorerais pouvoir jouer aussi longtemps que possible, mais si j’atteins un point où je ne peux plus suivre ou jouer à ce niveau-là, alors il n’y aura plus aucune raison pour que je perde mon temps ou celui des autres. En ce moment, je suis encore en très bonne forme. J’ai travaillé fort afin d’effectuer un retour et je suis heureux. »
 
En réalité, Huberdeau avait un an lorsque Kovalev a remporté la Coupe Stanley avec les Rangers de New York en 1994. Mais le Russe, qui deviendra quadragénaire le 24 février, avait déjà disputé une saison complète dans la Ligue nationale lorsque Huberdeau est né, le 4 juin 1993.
 
Huberdeau, l’attaquant étoile des Sea Dogs de Saint John lorsqu’ils ont remporté la Coupe Memorial en 2011, grandissait dans la région de Montréal pendant que Kovalev était l’Artiste qui animait les soirées hivernales au Centre Bell durant cinq saisons entre 2004 et 2009. Les partisans du Canadien chérissent encore leurs souvenirs de l’habile patineur et du tireur d’élite russe.
 
« J’ai regardé son DVD, a révélé Huberdeau. C’était mon idole et je me sens chanceux de pouvoir jouer sur son trio. »
 
L’entraîneur-chef Kevin Dineen l’a placé au sein de son deuxième trio en compagnie de Kovalev et du centre Peter Mueller. Huberdeau a inscrit samedi son premier but à son premier match dans le circuit Bettman, dans une victoire de 5-1 à domicile contre les Hurricanes de la Caroline. Les Panthers ont toutefois été blanchis 4-0 par les Sénateurs à Ottawa lundi soir.
 
Kovalev a reçu une invitation pour participer au camp d’entraînement des Panthers. Même s’il s’est reposé durant le lockout dans la LNH, il a convaincu les dirigeants de l’équipe qu’il avait encore du carburant au réservoir, du moins assez pour obtenir un contrat d’un an d’une valeur de 1,3 million $US.
 
« J’étais très excité, a dit celui qui porte toujours le no 27. J’ai pu démontrer que j’avais ma place dans cette équipe et que je pouvais encore jouer à ce niveau. Et, comme je l’ai déjà dit, je remercie l’organisation de m’avoir donné cette chance. »
 
Il n’a plus qu’à s’accrocher afin de voir si ses fils, qui sont âgés de 8 et 10 ans, pourront éventuellement jouer dans la LNH. « C’est dans huit ans seulement », a-t-il lancé en s’esclaffant.

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