Jeux de Londres - Simon Whitfield sera le porte-drapeau du Canada

Le triathlonien Simon Whitfield drapé de l’unifolié
Photo: Fred Chartrand Le triathlonien Simon Whitfield drapé de l’unifolié

Le triathlonien Simon Whitfield sera le porte-drapeau du Canada lors de la cérémonie d’ouverture des Jeux olympiques de Londres, a annoncé hier le Comité olympique canadien sur la colline parlementaire à Ottawa.


Whitfield, un athlète originaire de Kingston en Ontario qui habite dorénavant à Victoria, a raflé la médaille d’or aux Jeux olympiques de Sydney en 2000, quand le triathlon avait fait ses débuts aux JO. Il avait ensuite remporté l’argent à Pékin en 2008. Il a aussi récolté 14 victoires à la Coupe du monde et 21 podiums en plus de sept classements au top 10 aux Championnats du monde et 10 titres du championnat canadien.


« C’est un honneur d’avoir l’occasion de porter notre drapeau tout en représentant le sport du triathlon », a déclaré l’athlète avec un large sourire.


Il précédera le cortège des 277 athlètes canadiens lors de la cérémonie d’ouverture des Jeux de 2012.


Peu après que son nom fut révélé, il a agité un immense unifolié, un prélude à la tâche qui lui sera confiée à son entrée dans le stade londonien dans deux semaines. Le drapeau, trop grand pour l’espace restreint devant la flamme éternelle en face du parlement, s’est enroulé autour de l’athlète qui s’est finalement dépris avec élégance et bonne humeur.


Malgré son rôle de représentant du Canada pour les Jeux olympiques, le double médaillé olympique est unilingue anglophone. Mais le bilinguisme n’était pas un critère de sélection du comité, a expliqué la médaillée olympique et chef de mission adjointe pour les Jeux de 2012, Sylvie Bernier. « La langue… J’ai toujours dit que les athlètes s’expriment sur le terrain, sur le plateau des sports. Simon est un excellent porte-parole, un excellent porte-drapeau. » Le choix du porte-drapeau est fait « par rapport aux performances sportives, aux idéaux olympiques, aux valeurs », a-t-elle fait valoir.


Le Comité olympique canadien en a aussi profité pour annoncer officiellement l’équipe qui participera aux prochains Jeux. Les 277 athlètes vont compétitionner dans 26 disciplines, appuyés par 93 entraîneurs et une équipe de mission de 137 personnes.


Le porte-drapeau joue un rôle d’ambassadeur et a aussi des responsabilités protocolaires et médiatiques. Certains ont refusé le rôle dans le passé vu les responsabilités qui s’ajoutent à leur entraînement.


D’autres croient que la tâche attire la malchance pour les compétitions. « Non, c’est un porte-bonheur », a démenti en riant Simon Whitfield.