La NFL présente son idée d'une saison régulière de 18 matchs

Washington — L'actuel contrat de travail entre la NFL et l'Association des joueurs contient une clause permettant à la ligue d'augmenter le nombre de matchs de saison régulière à 18. Au moment où les deux parties tentent de conclure une nouvelle entente, c'est là une option qui est de retour à la table des discussions.

«Une saison régulière de 18 matchs, ce n'est pas du jamais vu», a dit le porte-parole de la NFL, Greg Aiello, rappelant que la possibilité est évoquée dans la convention collective de 2006, et que la USFL et la LCF ont utilisé ou fonctionnent encore avec un tel calendrier.

«La clé est d'avoir la bonne approche, et de travailler en étroite collaboration avec les équipes et les joueurs. Nous voulons déterminer un calendrier qui va améliorer les choses pour tout le monde, y compris pour les partisans.»

Les propriétaires et le commissaire Roger Goodell veulent faire passer de 16 à 18 le nombre de matchs en saison régulière, et aussi disputer deux matchs préparatoires au lieu de quatre. Mardi, la NFL a présenté à l'Association des joueurs (NFLPA) sa première proposition détaillée à cet effet.

Goodell a fait valoir que l'ancienne convention collective laisse déjà la porte ouverte à plus de matchs en saison régulière, mais qu'il veut travailler de concert avec les joueurs pour en venir à ce changement.

Le contrat de 2006 dit que la NFL devrait donner à la NFLPA un avis écrit de 90 jours avant d'augmenter le nombre de matchs. L'entente stipule aussi que la ligue devrait négocier «avec la NFLPA concernant la compensation additionnelle qui serait versée aux joueurs pour des matchs supplémentaires en saison régulière.»

L'entente actuelle prend fin en mars. Le directeur général de la NFLPA, DeMaurice Smith, a dit croire que les propriétaires se préparent à un lockout.

Les joueurs obtiennent en ce moment 59,6 % des revenus de la NFL, selon ce qui a été établi en 2006. Les propriétaires avancent que cela est trop, disant qu'ils ont d'énormes dettes liées à la construction de nouveaux stades, à la mise en place de NFL Network et à d'autres dossiers, ce qui rendrait impossible de faire des profits.

La NFL génère près de huit milliards de revenus par année, avec environ un milliard consacré aux frais d'opération. Les propriétaires obtiennent environ 40 % du reste, mais ils veulent environ 1,3 milliard avant que les joueurs ne touchent leur part. Ils veulent aussi ajouter deux matchs de saison régulière et ainsi soutirer plus d'argent aux réseaux de télévision, pour eux et pour les joueurs.

Les joueurs ont déjà dit qu'ils n'accepteraient pas une nouvelle entente qui serait l'équivalent d'une baisse de salaire. Smith a d'ailleurs prévenu les joueurs depuis son arrivée en poste, au début de 2009, de mettre de l'argent en prévision d'un arrêt de travail. La NFLPA a amorcé le processus visant à faire voter les joueurs pour retirer la certification de leur Association, une étape qui permettrait aux joueurs de poursuivre la NFL, si les propriétaires décidaient d'imposer un lockout.