Une assistance décuplée

À n'en pas douter, la présence de Michael Phelps à la Coupe Canada/Coupe du Québec de natation ce week-end aura grandement aidé la compétition aux guichets.

Alors qu'habituellement, entre 200 et 300 spectateurs assistent à la compétition — majoritairement les proches des athlètes impliqués — cette fois, on peut facilement multiplier par 10 le nombre de spectateurs à avoir franchi les tourniquets de la piscine du Parc olympique.

La présence d'un athlète du calibre de Phelps aura également contribué au succès financier de l'événement.

«Comme c'est maintenant une compétition internationale, nous avons bénéficié de subventions gouvernementales auxquelles nous n'aurions pas eu droit normalement, indique Pierre Lafontaine, directeur général et entraîneur national à Natation Canada. C'est aussi à cause du gouvernement que nous pouvons maintenant faire ce que nous avons fait.»

Lafontaine se trouvera d'ailleurs aux Championnats du monde à Rome, en juillet, pour vendre la compétition aux nageurs d'élite du monde entier et s'assurer que l'événement ne revienne pas à des dimensions plus modestes.

«Il n'y a pas que Michael Phelps. Nous avons préparé un beau document que nous allons présenter à ces nageurs afin d'avoir cinq à dix nageurs de ce calibre ici l'an prochain, incluant les nôtres.»

Une présence nécessaire

Pour certains spectateurs, seule la présence de Phelps les aura fait accepter de dépenser quelques dollars pour assister à la compétition. Il se pourrait donc que le succès aux guichets passe par de gros noms, à tout le moins des noms connus d'un public moins connaisseur.

«C'est certain que sans Michael Phelps, je ne suis pas ici, a admis un homme de Montréal, qui a préféré taire son nom. Je ne voudrais pas qu'on pense que je n'encourage jamais le sport amateur...»

Pour d'autres, la présence du meilleur nageur au monde à cette compétition n'est qu'un boni.

«Notre fille participe à la compétition, alors c'est certain que nous allions y être. Mais c'est un attrait supplémentaire, a expliqué un couple de Montréal. C'est super de voir un si bon nageur en personne.»