Exploration de Mars - Pas de dépôts lacustres dans le cratère Gusev

Washington — Le robot américain Spirit sur la planète Mars n'a pas découvert de dépôts lacustres dans le cratère Gusev où il s'était posé en janvier, contrairement à ce qu'espéraient les scientifiques, selon des résultats publiés hier dans la revue Science.

«Nous n'avons pas trouvé de preuve de sédimentations lacustres sur le site où s'est posé Spirit», écrit le responsable scientifique de la mission, Steve Squyres, de Cornell University, dans un numéro spécial de Science sur les trois premiers mois de Spirit sur Mars.

Le cratère Gusev, d'un diamètre d'environ 160 kilomètres, est situé à une extrémité d'un énorme canyon appelé Ma'adim Vallis. Les chercheurs avaient choisi Gusev comme point d'atterrissage en espérant qu'il s'agissait du site d'un ancien lac.

La sonde a atterri sur une plaine plus ou moins plate, avec des dépressions circulaires et de petites crêtes hautes de quelques mètres seulement et longues de plusieurs centaines de mètres. Tous les sédiments de lacs qui auraient pu exister dans cet endroit ont apparemment été couverts de lave.

Possibilité plus grande

Toutefois, depuis son atterrissage, Spirit a parcouru environ trois kilomètres vers une région onduleuse appelée Columbia Hills, où la possibilité de trouver des matériaux liés à la présence passée d'eau pourrait être plus grande. «Je pense qu'il y a un potentiel pour beaucoup plus à Columbia Hills», estime Steve Squyres. Les scientifiques espèrent trouver un affleurement rocheux qui pourrait fournir la preuve qu'il a été formé ou altéré par de l'eau.

Un robot jumeau, Opportunity, qui s'est posé aux antipodes de Spirit dans une région appelée Meridiani Planum, a en revanche permis d'établir la présence passée d'eau salée.

Les deux robots poursuivent actuellement leur travail sur la planète Mars, après avoir largement dépassé la durée initiale de leur mission de trois mois. Les responsables de la mission estiment qu'ils peuvent continuer de fonctionner au delà du mois de septembre mais qu'ils peuvent aussi s'arrêter à tout moment.