Un fossile de manchot géant découvert en Nouvelle-Zélande

<em>Crossvallia waiparensis</em>, dont on voit ici une modélisation, faisait 1,6 m de haut et pesait 80 kg,
Illustration: Musée de Canterbury Crossvallia waiparensis, dont on voit ici une modélisation, faisait 1,6 m de haut et pesait 80 kg,

Le fossile d’un manchot mesurant quasiment la taille d’un homme adulte a été découvert dans l’île du Sud de la Nouvelle-Zélande, ont annoncé mercredi des scientifiques.

Cet oiseau marin géant, baptisé Crossvallia waiparensis, faisait 1,6 m de haut et pesait 80 kg, ce qui le rendait plus grand de 40 cm et quatre fois plus lourd que l’actuel manchot empereur, ont-ils précisé. Il vivait au Paléocène, il y a de 66 à 56 millions d’années.

Des os d’une patte de cet oiseau géant avaient été retrouvés l’an dernier par un chasseur de fossiles amateur. L’existence d’une nouvelle espèce a été confirmée cette semaine dans une publication de la revue Alcheringa: An Australasian Journal of Palaeontology.

C’est le deuxième fossile de manchot géant du Paléocène découvert dans la même zone, a souligné Vanesa De Pietri, chercheuse au musée de Canterbury. « Cela renforce notre théorie selon laquelle les manchots atteignaient de grandes tailles au début de leur évolution », a-t-elle dit.

 
 

La Nouvelle-Zélande est connue pour ses oiseaux géants aujourd’hui disparus, comme le moa (Dinornis), qui s’est éteint à la fin du XVIIIe siècle, le plus grand oiseau — incapable de voler — qui ait jamais existé avec 3,60 m de haut pour quelque 200 kg, ou l’aigle de Haast, de près de trois mètres d’envergure.

La semaine dernière, le Musée de Canterbury a annoncé la découverte en Nouvelle-Zélande des restes d’un perroquet géant qui mesurait près d’un mètre de haut, pesait jusqu’à 7 kg et vivait voilà 19 millions d’années.

Photo: Johannes van Kan / Musée de Canterbury Les chercheurs Vanesa De Pietri, Paul Scofield et Gerald Mayr examinent un fossile de Crossvallia waiparensis.