Sortie dans l’espace pour inspecter un trou découvert sur un vaisseau Soyouz

La sortie dans l’espace des cosmonautes Oleg Kononenko (en photo) et Sergueï Prokopyev débutera à 11 h.
Photo: Shamil Zhumatov Archives Agence France-Presse La sortie dans l’espace des cosmonautes Oleg Kononenko (en photo) et Sergueï Prokopyev débutera à 11 h.

Les cosmonautes russes Igor Kononenko et Sergueï Prokopiev effectueront mardi une sortie dans l’espace pour inspecter le trou découvert en août dans un vaisseau Soyouz amarré à la Station spatiale internationale (SSI), qui avait provoqué une légère dépressurisation de la station orbitale.

La sortie des deux cosmonautes est prévue à 11 h 05 (heure de Montréal) et leur mission durera six heures, selon l’agence spatiale russe Roskosmos, qui explique que l’objectif est de découvrir si « le petit, mais dangereux » trou de deux millimètres de large a été fait dans l’espace ou sur Terre.

Pour cela, Oleg Kononenko utilisera un couteau pour déchirer la protection couvrant le vaisseau Soyouz et grattera sa surface avant d’envoyer les échantillons sur Terre, selon une vidéo publiée sur le site internet de Roskosmos.

« C’est un défi. Toutes les sorties spatiales sont intéressantes, mais celle-ci encore plus, car elle est vraiment unique, complexe », a commenté le cosmonaute dans cette vidéo.

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C'est la taille du trou découvert en août dans un vaisseau Soyouz amarré à la Station spatiale internationale.

« Les cosmonautes vont prélever des échantillons de tout résidu trouvé sur la coque et prendre des images numériques de la zone avant d’y placer une nouvelle couverture thermique », a indiqué pour sa part la NASA dans un communiqué.

« Les échantillons et les images fourniront des informations supplémentaires qui faciliteront l’enquête sur la cause de la fuite de pression », ajoute ce communiqué.

Initialement, le cosmonaute russe Alexeï Ovitchinine aurait dû effectuer cette sortie spatiale, mais il était à bord de la fusée Soyouz ayant connu une défaillance deux minutes après son décollage le 11 octobre, contraignant les deux occupants à un retour agité sur Terre.

Le 30 août, les deux occupants russes de la SSI avaient découvert « un trou de deux millimètres par lequel notre air disparaissait » sur un vaisseau Soyouz amarré à la SSI. Ils l’avaient colmaté avec trois couches de produits hermétiques.

Moins d’une semaine après la découverte de la fuite d’oxygène, qui n’a pas mis en danger la vie de l’équipage, le directeur de Roskosmos Dmitri Rogozine avait créé l’étonnement en évoquant un possible « acte prémédité ».

Plusieurs responsables russes avaient également dû démentir avec fermeté des informations de presse selon lesquelles les astronautes américains de la SSI étaient suspectés d’avoir percé le trou, alors que le secteur spatial est l’un des rares exemples de coopération encore fonctionnelle entre la Russie et les États-Unis.

Les problèmes techniques et dysfonctionnements ne sont pas rares à bord de la SSI et la plupart du temps sans réel danger pour l’équipage.