L’après-«Harvey» et «Irma»: les forces économiques et politiques poussent à l’inertie

Les catastrophes vécues à Houston et celles laissées dans le sillage du puissant ouragan Irma deviendront-elles coutume ? Ouragans et inondations comptent désormais pour près de 75 % des désastres liés au climat. Le nombre de pluies « extrêmes » sur la planète monte en flèche. L’avenir s’annonce détrempé. Or, la répétition des désastres ne semble pas réussir à infléchir les façons de faire, notamment de penser les villes. Pourquoi ?

Au lendemain de l’ouragan Katrina, Julie Hernandez, alors jeune géographe, se souvient d’avoir entendu « plus jamais ». Dans les rues, on s’arrachait les t-shirts arborant le slogan « Le réchauffement climatique n’est pas un mythe. Y croyez-vous maintenant ? ». Or, 12 ans plus tard, c’est comme si les 1800 morts et les 108 milliards de dommages qui ont plombé l’économie de la région et du pays avaient été oubliés.

« On pensait que La Nouvelle-Orléans allait être un laboratoire et un modèle de ville résiliente au climat. Les architectes et ingénieurs ont repensé la ville, ont proposé un plan pour concentrer la population sur les terres les plus élevées et pour transformer les terrains bas en zones vertes. Il y a presque eu une insurrection civile, les gens voulaient non seulement retourner dans leur ville, mais dans leur maison ! » affirme cette géographe de l’École de santé publique de l’Université Tulane à La Nouvelle-Orléans.
 

Le nouveau normal

Après Katrina, les raisonnements scientifiques et les engagements politiques ont vite été dissolus dans les eaux brouillées de la sensibilité collective. Il faudra s’attendre à la même chose au lendemain de Harvey et d’Irma, à moins que cette fois le chaos et les coûts n’aient l’effet d’un coup de Jarnac sur les consciences, estime Paul J. Ferraro, professeur d’économie spécialisé dans les enjeux environnementaux à l’Université Johns Hopkins.

« Il faut arrêter d’utiliser l’expression “tempête historique” pour justifier notre manque de préparation à ces événements qui causent des pertes de vie et des dommages substantiels. Ce que nous observons, ce sera “la nouvelle normalité”. Or, nous n’étions déjà pas prêts à affronter “l’ancienne réalité” », appuie le professeur.

La professeure Hernandez estime elle aussi qu’il faut cesser de s’étonner de ces déferlements du climat, dont la surenchère s’observe depuis déjà quelques décennies. En Asie du Sud-est, les crues provoquées par des typhons sont en hausse depuis des années. Et il y a belle lurette que ce que les « tempêtes tropicales » sèment le chaos bien au-delà des tropiques. « Les ouragans s’observent à des latitudes de plus en plus élevées, dans des zones où l’on ne les attendait pas. Ce n’est pas arrivé brutalement. Houston avait vécu trois inondations majeures ces dernières années, sans pourtant revoir ses systèmes de gestion des catastrophes », critique-t-elle.

Revoir les modèles

Les modèles prédictifs de l’intensité des catastrophes, qui qualifient d’« une sur 500 ans ou 1000 ans » la probabilité et l’intensité d’un ouragan ou d’une crue, sont désuets. Ils confortent décideurs, investisseurs et même la population dans l’idée qu’ils ont été victimes d’un rarissime mauvais sort, contre qui rien ni personne ne peut agir.

Pour Paul J. Ferraro, la capacité à gérer les sursauts du climat dans les États et les villes vulnérables est minimale. On a décrié ad nauseam les ratés urbanistiques qui ont démultiplié l’impact de Harvey sur Houston. Le développement immobilier effréné des dernières années s’est fait en toute connaissance de cause dans des zones inondables, marais et bayous ont été remblayés pour accueillir la population croissante, rendant la ville de moins en moins apte à absorber des trombes d’eau.

Pis, le lacis des canaux de drainage creusés et de digues érigées pour assécher des zones humides aux fins de construction a littéralement servi de « cheval de Troie » aux flots déchaînés pour engloutir le centre-ville, affirme Julie Hernandez.

D’aucune façon ces villes et ces États n’ont tenté de devenir plus « résilients » aux fléaux climatiques susceptibles de s’abattre sur eux, déplore le professeur Ferraro. « Les gens restent insensibles à la notion de risque, car il n’y a aucun incitatif financier pour les faire changer d’idée. Les gens qui profitent du développement immobilier ne sont pas ceux qui paient ensuite pour les dommages. C’est le gouvernement fédéral. Il doit y avoir un prix à payer pour les villes ou les promoteurs qui font fi de cette réalité », dit-il.

Amnésie collective

Même à La Nouvelle-Orléans, une fois les plans « de ville résiliente » mis à la corbeille, la ville s’est reconstruite sur les mêmes bases fragiles, à quelques exceptions près. Pourquoi ? « Refuser à des gens de retourner chez eux a un coût politique immense. Or, les élus pensent d’abord à leur réélection. Ils mettent dans la balance les bénéfices à court terme d’une telle décision et le risque lointain qu’un tel scénario apocalyptique se reproduise », affirme Julie Hernandez, qui a participé au processus de récupération et de mobilisation post-catastrophe après Katrina.

Selon ces deux observateurs, la décentralisation des pouvoirs aux États-Unis favorise l’inertie actuelle. « Cela cause un grand chaos. Il faudrait centraliser et standardiser les décisions [liées aux nouvelles réalités environnementales] qui ont un impact sur le zonage. En ce moment, ces décisions sont entre les mains de ceux-là mêmes qui n’ont rien à gagner à changer les normes », insiste Paul J. Ferraro, qui juge inouï que des programmes permettent d’obtenir des subventions pour reconstruire en zone inondable. Pis, le gouvernement perpétue cette spirale insensée en payant la surprime d’assurance imposée aux propriétaires de résidences à risque.

Julie Hernandez croit toute intervention fédérale inespérée, en ces temps « où la logique a déserté la Maison-Blanche ».« Ces événements vont faire couler beaucoup d’encre, mais l’idée même que le gouvernement fédéral impose des normes de construction nationales est de la pure science-fiction ! Mis à part dans les parcs nationaux, il n’y a pas de lois sur les littoraux. Le modèle d’un État-providence qui n’agit qu’en temps de crise est bien ancré. Ce modèle est une incitation à ne pas changer les choses, à ne pas planifier pour l’avenir. »

Ultimement, la création de villes résilientes coûtera très cher, estime la géographe, qui intervient auprès des populations vulnérables. Des impacts sociaux sont aussi à prévoir. Car le surcoût de nouvelles normes urbaines aura malheureusement un effet direct sur les populations plus pauvres, souvent retranchées dans les « banlieues ethniques » (surnommées ethnoburbs), ces secteurs où les habitations sont moins chères, justement parce qu’elles sont situées dans les zones à haut risque de crues soudaines.

« Dans tous les cas de figure, ce sont eux qui en paieront le prix et qui devront aller vivre ailleurs, toujours plus loin. »


Ce qu’on prévoit

La majorité des scientifiques prévoient que le réchauffement climatique diminuera la fréquence des tempêtes tropicales et des ouragans, mais qu’ils seront plus puissants.

Les changements climatiques devraient « entraîner une circulation atmosphérique plus prononcée et donc causer plus de cisaillements dans les vents — changements de direction et de vitesse —, et pourraient atténuer la formation d’ouragans », explique Claude Côté, météorologue à Environnement et Changement climatique Canada.

Par contre, la hausse de la température des eaux favorisera l’intensification des ouragans.

« La température de l’océan doit être supérieure à 26 degrés sur une profondeur d’au moins 50 mètres pour que se forme un ouragan, car l’eau chaude alimente l’ouragan dans son développement », souligne Alain Bourque, directeur général d’Ouranos, consortium sur les changements climatiques.

Dans le golfe du Mexique, la température de l’eau a grimpé depuis 20 ans. « Lors du passage de l’ouragan Harvey, elle atteignait 30 degrés —, ce qui a contribué à l’intensification des ouragans dans cette région ».
Pauline Gravel


Ce qu’on observe dans le monde

75 % des désastres naturels sont des tempêtes et inondations.

Le nombre de crues majeures par an est passé de 200 à 600 depuis 1980.

Le coût engendré par les ouragans est en hausse de 6 % par an.
Source: OMS, Munich Re, Nature Climate Change, Ouranos
2 commentaires

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  • François Genest - Inscrit 9 septembre 2017 08 h 18

    On aborde le problème de façon trop étroite

    Monsieur Ferraro a raison de nommer le financement comme un obstacle majeur à la prise de décisions éclairées. Dans les faits, tant que les élites économiques profiteront du statu quo sans risquer de perdre leurs acquis, il sera impossible d'organiser une réponse politique efficace pour amenuiser les effets des changements climatiques.

  • Serge Lamarche - Abonné 9 septembre 2017 14 h 59

    Trop de liberté?

    Voici le commentaire qui s'applique à presque tous les désastres que vivent les anglais: « Les gens restent insensibles à la notion de risque, car il n’y a aucun incitatif financier pour les faire changer d’idée. Les gens qui profitent du développement immobilier ne sont pas ceux qui paient ensuite pour les dommages. C’est le gouvernement fédéral. Il doit y avoir un prix à payer pour les villes ou les promoteurs qui font fi de cette réalité »

    Je viens de voir l'histoire du «Dust Bowl» en deux films et c'est exactement le même problème. Les anglais cherchent à tous prix à faire des profits et se foutent complètement de l'écologie, des acheteurs, ou de quelque conséquence que ce soit car ils deviennent riches, le seul but à atteindre. La même mentalité a créé les «crash» boursiers, incluant la dépression récente des «subprimes».

    L'histoire du «Dust Bowl» n'est pas terminée car la région depend maintenant d'une immense région aquifère ancestrale qui sera épuisée dans 20 ans. Si on compte aussi que le pétrole de «fracking» sera aussi épuisé en quelques décades, on peut imaginer les horreurs à venir de nos voisins du sud. Espéront qu'ils nous laisseront en paix.

    Pour finir sur une note encore moins optimiste, les modèles montrent que Montréal sera sous l'eau lorsque les calottes glacières seront fondues. Les inondations récentes ne sont que le début. Et je ne vois pas comment le pire sera évité avec un système et des gens qui ne pensent qu'à devenir riches au plus vite.