Henry Morgentaler 1923-2013 - Un féministe s’éteint

Henry Morgentaler dans les bureaux de son avocat montréalais en janvier 2006
Photo: La Presse canadienne (photo) Ian Barrett Henry Morgentaler dans les bureaux de son avocat montréalais en janvier 2006

Le droit des femmes de contrôler leur fertilité comme elles l’entendent, même après coup, le docteur Henry Morgentaler y croyait. Tellement, que l’homme aura mené des batailles juridiques épiques jusqu’en Cour suprême du Canada, mis sa vie en danger et fait de la prison pour le défendre. Malgré une vocation à haut risque, c’est finalement la force tranquille du temps qui aura eu raison du géant. Le médecin est décédé mercredi d’une crise cardiaque à son domicile de Toronto, à l’âge de 90 ans. Devant l’éternité, son nom restera à jamais indissociable du déchirant débat sur l’avortement.


Même dans la mort, le Dr Henry Morgentaler n’aura laissé personne indifférent. Il se trouvait, mercredi, des gens pour encenser le médecin et le « féministe » qui mériterait à leur avis un monument. Et il s’en trouvait d’autres pour mettre en doute jusqu’à son passage dans les camps de concentration nazis et lui souhaiter, diplomatiquement, d’avoir réconcilié son âme avec le « Créateur » avant de partir pour l’au-delà.


Marc-André Bédard n’a pas connu le Dr Morgentaler. Pourtant, il a été à sa manière un de ses protecteurs. En 1976, Me Bédard est alors procureur général et ministre de la Justice dans le nouveau gouvernement de René Lévesque. Une troisième série d’accusations criminelles portées contre le médecin pratiquant l’avortement vient d’échouer devant les tribunaux. Le ministre conclut alors que les dispositions du Code criminel canadien sur l’avortement sont inapplicables.


Le sentiment populaire


« Comme ministre de la Justice et procureur général, j’avais pris la décision qu’aucune autre plainte criminelle ne serait portée contre M. Morgentaler », a raconté Me Bédard en entrevue avec Le Devoir mercredi. « Il venait d’être acquitté au moins deux fois par des jurés, les gens du peuple qui représentaient bien le sentiment populaire. J’avais la conviction que de continuer aurait été de faire preuve d’acharnement judiciaire. » Ces rebuffades que servaient les jurys « étaient un signe très clair de la part de ces gens-là que ce n’est pas par le Code criminel qu’on réglerait ce problème, mais par un débat social qui se devait d’être fait le plus correctement possible. »


Me Bédard « trouvai[t] inacceptable que des jeunes filles, des femmes, soient obligées d’aller se faire avorter en cachette aux États-Unis ou chez le charlatan, ou se faire charcuter le corps. On entendait toutes sortes de choses qui n’avaient aucun sens. » Il a salué l’homme mercredi. « J’avais beaucoup de respect envers M. Morgentaler. Peu importe vos convictions, il faut reconnaître que c’était un homme d’un courage exceptionnel. Il avait des convictions et le courage de les défendre jusqu’à aller en prison. »

 

Désobéissance civile et réflexion politique


Pour la présidente de la Fédération des femmes du Québec, Alexa Conradi, c’est ce courage qui fait de Henry Morgentaler un être si exceptionnel. « Il a permis de faire éclore, par la voie juridique, une réflexion politique, souligne-t-elle. En défiant l’autorité et en faisant de la désobéissance civile, il a aussi pu faire avancer toute la société. On réfère souvent à des cas d’ailleurs dans le monde : Gandhi, Martin Luther King, d’autres personnes qui défient les autorités pour accéder à un monde meilleur. Eh bien lui, c’est une de nos figures qui a permis un meilleur monde pour les femmes. »


L’activiste Judy Rebick l’a bien connu, ayant travaillé avec lui à partir de 1981. Invitée à l’ouverture de la clinique torontoise en 1983, elle s’improvise bouclier humain pour protéger le médecin qui deviendra avec les années un ami. « On traversait la rue quand cet homme l’attrape et brandit une paire de sécateurs, raconte au Devoir Mme Rebick. Je l’ai repoussé et l’ai pris en chasse. Vous savez, c’est un de ces jours où vous réalisez ce que la colère peut vous faire faire. Je lui criais : “Qu’est-ce que vous faites ?” Il ne voulait que faire peur. Moi, c’est seulement après que j’ai eu peur ! », lance-t-elle dans un grand éclat de rire.


Ariane Émond, cofondatrice du magazine féministe La vie en rose, se rappelle bien du Dr Morgentaler. En 1976, elle était porte-parole du Comité de lutte pour l’avortement libre et gratuit. Elle a, raconte-t-elle, organisé la première grande marche pour l’avortement au Québec… enceinte jusqu’aux oreilles ! Elle a accouché cinq jours après l’événement ! « Moi, du haut de ma vingtaine, j’ai négocié avec le Dr Morgentaler », raconte Mme Émond. Les femmes qui désiraient un avortement arrivaient d’un peu partout au Québec et étaient envoyées par son comité, de nuit, à New York. Le médecin montréalais avortait déjà, mais pas gratuitement. « J’ai négocié avec lui un certain nombre de places à un prix minimum. Il s’était aussi engagé à prendre un certain nombre de femmes gratuitement. […] C’était un féministe incontestable », dit-elle.


Lise Payette dit espérer qu’un monument soit un jour érigé en l’honneur de l’homme. Elle raconte comment sa propre grand-mère était passée sous les mains d’un étudiant en médecine pour interrompre une grossesse tardive et non désirée. « Ce fut une histoire d’horreur. Elle a été malade. Et cet étudiant a fait ce que tous faisaient à l’époque. Il avait dit à ma grand-mère “S’il vous arrive quoi que ce soit après, je ne vous connais pas, je ne vous ai jamais vue.” » Selon elle, les jeunes femmes d’aujourd’hui qui ont la témérité de se dire non féministes oublient à quel point les luttes ont été difficiles. Au moins, cette mort, dit-elle, « ravive les mémoires et sert à cela. Il a donné toute sa vie pour servir les femmes. Il me semble que la journée d’aujourd’hui devrait lui être consacrée. »


La ministre québécoise responsable de la Condition féminine, Agnès Maltais, a offert ses condoléances à la famille. « Peu d’hommes ont pris autant de risques pour le droit des femmes que le Dr Morgentaler. Il a même été jugé, condamné et emprisonné pour leurs droits. Alors il mérite à jamais notre respect. »

 

Passé remis en question


À ces fleurs s’est aussi ajouté un pot. Les figures de proue du mouvement pro-vie n’avaient pas que de bons mots pour le médecin trépassé. La vice-présidente nationale du groupe REAL Women, Gwendoline Landolt, ne mâchait pas ses mots. « Il a fait fortune avec le corps des femmes », peste-t-elle. Mme Landolt a été de toutes les manifestations anti-avortement, raconte-t-elle, et a, à ce titre, confronté le médecin à de nombreuses occasions. Elle met en doute son passage dans les camps nazis et ses compétences médicales.


« Il y a plusieurs questions à propos de son passé qui subsistent, dit-elle. Il n’a pas de numéro tatoué sur son bras. Il n’y a aucune preuve qu’il a été dans un camp de concentration. En 1989, quand l’Allemagne a ouvert les dossiers, on n’a rien trouvé sur lui. » Et en quoi cela est-il pertinent ? « Ce n’est pas un homme d’intégrité et de principes. C’est un opportuniste. » Selon Mme Landolt, Henry Morgentaler est arrivé dernier de sa promotion de médecine et a éprouvé de la difficulté à trouver une place d’internat. « Il n’était pas capable d’avoir une pratique médicale parce qu’il n’était pas un médecin très compétent. Il renvoyait des gens. C’est pourquoi il a seulement fait des avortements, comme un moyen de dernier recours pour gagner sa vie », conclut-elle.


Tous dans le mouvement pro-vie n’ont pas été aussi fielleux. Georges Buscemi, de Campagne Québec-Vie, insiste plutôt que le fait que lui et ses coreligionnaires « priaient pour sa conversion ». Il cite l’exemple de Bernard Nathanson, un médecin new-yorkais qui s’est battu contre les lois anti-avortement pour ensuite devenir pro-vie. « On espérait voir la même chose et ce n’est pas arrivé. Alors on est un peu tristes », confie M. Buscemi. Il déplore le statut de vedette qu’on donne au médecin. « Que laisse-t-il au Canada ? C’est comme un saint qu’on essaye de canoniser. Je trouve cela aberrant. C’est une personne qui peut-être était de bonne volonté, qui avait des qualités de ténacité pour livrer un combat, mais en fin de compte, c’était pour la mauvaise cause. »


Jim Hughes, le président de Campaign Life Coalition, se rappelle bien l’homme dont il espérait lui aussi la conversion. « Je me rappelle que Henry Morgentaler avait publié un communiqué de presse condamnant le gouvernement du Québec, qui envoyait aux États-Unis les femmes pour obtenir des avortements tardifs […]. Il comparait cela à tuer des enfants. […] Je lui ai écrit pour suggérer de tenir une conférence de presse conjointe et il m’a récrit pour me dire : “Bien essayé !” ! », raconte M. Hughes. « Il m’avait dit que je ne gagnerais jamais la bataille. Qu’il avait avorté des maîtresses de juges, de ministres et de policiers. Alors je n’avais aucune chance de changer les choses. Quand les gens me demandaient si je le haïssais, je répondais que je ne le haïssais pas du tout. Je haïssais ce qu’il faisait. »


Le député conservateur Mark Warawa, celui qui a tenté de faire condamner par un vote à la Chambre des communes les avortements sexo-sélectifs, a été le seul qui a accepté de faire quelques commentaires mercredi. « C’est toujours triste quand quelqu’un meurt et j’espère qu’il a réglé ses comptes avec le Créateur. Personnellement, je suis en désaccord avec ce qu’il défendait sur la question de l’avortement. »


Tous les autres députés conservateurs connus pour leurs positions pro-vie ont refusé de commenter le décès du personnage. La ministre responsable du Statut de la femme, Rona Ambrose, a appris la nouvelle par les journalistes qui l’interrogeaient. « Évidemment, il a été une figure marquante dans l’histoire du Canada et il a eu un énorme impact sur la nation », a-t-elle dit. Quant au ministre de la Justice, Rob Nicholson, son bureau a pour tout commentaire écrit que « le premier ministre a été très clair : notre gouvernement ne rouvrira pas ce débat ».


Manque de respect ? Dans un grand rire, Judy Rebick conclut que ce silence des conservateurs, « ça ne l’aurait pas dérangé. Ces gens étaient nos adversaires à l’époque ! »

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