L'épave de l'avion de Steve Fossett est retrouvée

Âgé de 63 ans, Steve Fossett, qui avait réalisé de nombreux exploits en bateau, en avion et en ballon, a disparu le 3 septembre 2007.
Photo: Agence France-Presse (photo) Âgé de 63 ans, Steve Fossett, qui avait réalisé de nombreux exploits en bateau, en avion et en ballon, a disparu le 3 septembre 2007.

Mammoth Lakes — Un an après la disparition du milliardaire aventurier américain Steve Fossett, l'épave de son avion a été retrouvée dans une région montagneuse de la Californie, ont annoncé les autorités locales. L'appareil du célèbre pilote et navigateur, dont le corps n'a pas été retrouvé, a apparemment percuté la montagne de plein fouet.

Âgé de 63 ans, Steve Fossett, qui avait réalisé de nombreux exploits en bateau, en avion et en ballon, a disparu le 3 septembre 2007. Il s'est envolé ce matin-là d'une piste aménagée sur le terrain d'un ranch de l'ouest du Nevada, seul à bord d'un monomoteur à hélice de type Bellanca. Il n'est jamais rentré et les importantes recherches aériennes mises en oeuvre, couvrant des milliers de kilomètres carrés, n'avaient rien donné.

C'est la découverte au début de la semaine, par un randonneur, d'une licence de pilote et d'autres effets personnels de Steve Fossett qui a relancé les investigations.

Le randonneur, Preston Morrow, a expliqué avoir trouvé le permis de pilote, une carte d'identité remise par l'administration fédérale de l'aviation civile (FAA), une autre pièce d'identité et 1005 $US en liquide dans un buisson en bordure d'une piste lundi, près de la localité de Mammoth Lakes, dans l'est de la Californie. Le numéro figurant sur cette licence de pilote correspondait à celle remise à Steve Fossett et de nouvelles recherches aériennes ont été engagées mercredi soir.

Elles ont permis de localiser l'épave du Bellanca dans le massif forestier montagneux d'Inyo, près de Mammoth Lakes. L'immatriculation de l'appareil correspond à celle du monomoteur de Steve Fossett. L'avion a heurté de face la montagne, à 2956 mètres d'altitude, et s'est désintégré sous l'impact. «Le crash a été très violent et il [Steve Fossett] a dû être tué sur le coup», estime Jeff Page, coordinateur local des services de secours qui a participé aux recherches.

Pas de corps

Sous la violence du choc, le moteur a été arraché et retrouvé à plusieurs centaines de mètres du reste de l'épave, elle-même située à environ 600 m du lieu où le randonneur a retrouvé des documents appartenant à Steve Fossett. Mais le corps du pilote n'a pas été retrouvé.

«Il est fréquent qu'on ne retrouve pas de restes après quelques jours. À cause des animaux, vous ne trouverez rien», a expliqué le shérif John Anderson.

Mammoth Lakes, à environ 145 kilomètres au sud du ranch où avait décollé Steve Fossett, avait déjà été survolée lors de précédentes recherches, mais les sauveteurs ne pensaient pas alors retrouver l'avion dans ce secteur. Ils avaient concentré leurs recherches plus au nord, notamment en fonction du carburant à bord.

Steve Fossett a été déclaré officiellement décédé par la justice en février 2008. L'enquête préliminaire de la Commission nationale de la sécurité des transports a conclu que son avion avait été détruit dans un accident mortel, dont la cause reste à ce jour indéterminée.

En 2002, l'aventurier avait été le premier homme à faire le tour du monde en ballon en solitaire. En deux semaines, son ballon avait parcouru 31 265,85 kilomètres autour de l'hémisphère sud. Trois ans plus tard, en mars 2005, il avait réalisé une autre première en faisant le tour du monde en avion en solitaire sans ravitaillements.

L'aventurier avait également gravi certains des plus hauts sommets du monde, comme le Matterhorn, en Suisse, et le Kilimandjaro, en Tanzanie. En 1985, il avait traversé la Manche à la nage. En 1996, il avait participé aux 24 heures du Mans. En 1995, il avait été le premier à effectuer la traversée de l'océan Pacifique en ballon en solitaire.