Incendies de forêt: l’Australie prend la mesure de très importants dégâts

Des pompiers tentant de contenir un feu de brousse à Nowra, dans l'est de l'Australie, dimanche
Photo: Peter Parks Agence France-Presse Des pompiers tentant de contenir un feu de brousse à Nowra, dans l'est de l'Australie, dimanche

Les autorités australiennes évaluaient dimanche les « dégâts considérables » provoqués par les incendies de forêt au lendemain d’une nouvelle journée particulièrement violente sur ce front, marquée notamment par un 24e décès.

Des centaines de propriétés ont été détruites et un homme est mort alors qu’il essayait de sauver la maison d’un ami, samedi, au cours d’une des pires journées qu’a connues le pays depuis le début de la crise, en septembre, du fait de conditions propices aux incendies.

En dépit de précipitations offrant en certains endroits un répit relatif dimanche, la situation demeurait critique ailleurs, notamment en Nouvelle-Galles du Sud où 150 incendies continuaient de faire rage.

« Nous sommes en territoire inconnu », a déclaré Gladys Berejiklian, la première ministre de cet État qui a Sydney pour capitale.

« Nous ne pouvons pas dire que nous avons déjà vécu ça. Ce n’est pas le cas », a-t-elle dit. « Plusieurs villages qui n’avaient jamais connu la menace des incendies de forêt risquent d’être complètement anéantis », a-t-elle ajouté.

L’état d’urgence a été décrété dans le sud-est de l’île-continent, qui est aussi sa zone de peuplement la plus dense, et ordre a été donné vendredi à plus de 100 000 personnes d’évacuer dans trois États.

3000 réservistes en renfort

Face à la gravité de la crise — une superficie équivalente à deux fois la Belgique est partie en fumée —, le premier ministre australien, Scott Morrison, a annoncé samedi la plus importante mobilisation militaire jamais réalisée, à savoir l’appel de 3000 réservistes de l’armée pour prêter main-forte aux pompiers volontaires exténués.

Des navires de la marine et des hélicoptères de combat avaient déjà été mobilisés pour la plus grande évacuation lancée depuis la Seconde Guerre mondiale en Australie, à Mallacoota, où 4000 personnes s’étaient retrouvées coincées sur le front de mer, en raison d’incendies cernant la ville.

Des milliers de personnes ont été déplacées en Australie, comme Noreen Ralston-Birchaw, 75 ans, qui a perdu le jour de la Saint-Sylvestre sa maison de Mogo, à une centaine de kilomètres au sud-est de Canberra. « À l’heure où je vous parle, je ne souhaite pas retourner là-bas pour voir ma maison en cendres », a-t-elle confié à l’AFP. « Je ne veux pas reconstruire là-bas. »

M. Morrison a annoncé la création d’une Bushfire Recovery Agency, une agence qui devra pendant les deux prochaines années aider les sinistrés à se remettre sur pied.

La reine Élisabeth II a envoyé dimanche un message de condoléances au gouverneur général d’Australie, son représentant dans le pays, dans lequel elle se dit « profondément attristée » par les incendies, et remercie les services d’urgence « qui mettent leur propre vie en danger » pour aider la population.

« Le ciel est toujours rouge »

Au lendemain de conditions météorologiques catastrophiques, dimanche a offert un répit avec des températures moins élevées et des précipitations dans certaines zones des États de Victoria et de Nouvelle-Galles du Sud.

Cela devrait permettre aux autorités de reprendre le contrôle de certains brasiers et d’évaluer plus précisément les dégâts dans certaines régions.

Mais nombre de localités demeuraient sous la menace d’incendies incontrôlés, notamment autour de la ville d’Eden en Nouvelle-Galles du Sud.

« On y voyait à moins de 50 mètres et il y avait des débris qui tombaient du ciel, notamment des cendres blanches », a raconté à l’AFP John Steele, 73 ans, évacué samedi soir de sa propriété au nord d’Eden. « Le ciel est toujours rouge. »

Inondation

À Cooma, plus dans l’intérieur des terres, la crise des incendies s’est doublée d’une inondation quand un énorme château d’eau renfermant 4,5 millions de litres s’est effondré, entraînant une coulée de boue dans certaines maisons.

Air Visual, site indépendant mesurant la qualité de l’air, plaçait dimanche Canberra en tête des villes les plus polluées au monde, devant Delhi et Kaboul, et ce, en raison des fumées émanant des brasiers proches.

La police multipliait par ailleurs les patrouilles dans certaines régions rurales touchées par les feux, en raison d’informations faisant état de pillages et de cambriolages dans des propriétés évacuées.

Les incendies sont courants en Australie au printemps et en été. Mais ils ont été cette saison particulièrement précoces et virulents, en raison notamment de conditions encore plus propices aux feux du fait du réchauffement climatique.

Ottawa bonifie son aide à l’Australie

Le ministre canadien des Affaires étrangères, François-Philippe Champagne, a annoncé dimanche que d’autres membres du personnel canadien de gestion des incendies se rendront en Australie pour aider les autorités à combattre les feux de brousse dévastateurs. Après avoir rappelé que près de 100 Canadiens avaient déjà été déployés en Australie depuis le 3 décembre, M. Champagne a simplement ajouté que « d’autres se rendront bientôt sur place ». Il n’a pas précisé le nombre de combattants du feu qui iront là-bas. Le premier ministre Justin Trudeau a quant à lui invité la population canadienne à faire un don au Fonds de secours en cas de catastrophes à l’étranger de la Croix-Rouge. La Presse canadienne