Prochain épisode, tout à coup best-seller au Canada anglais

C'est un des plus beaux incipits de la littérature québécoise: «Cuba coule en flammes au milieu du lac Léman pendant que je descends au fond des choses.»

La phrase ouvre Prochain épisode, publié par Hubert Aquin en 1965, roman qui figure maintenant sur plusieurs listes de best-sellers du Canada anglais, plus de deux décennies après sa traduction. Dans celle du Globe and Mail, Next Episode figure en excellente compagnie, notamment avec Life Of Pi de Yann Martel et Unless de Carol Shields.

Le fait que le maître ouvrage d'Hubert Aquin raconte la mission d'un révolutionnaire québécois chargé d'abattre un agent lié aux forces fédéralistes canadiennes rajoute à la curiosité.

Le fait que Justin Trudeau soit en partie responsable de cette soudaine notoriété de l'ouvrage fait mousser encore davantage l'intérêt pour cette intrigante histoire. Justin Trudeau est le fils de Pierre Elliott Trudeau, un ennemi idéologique objectif du romancier, qui avait précisément écrit La Fatigue culturelle du Canada français contre les idées fédéralistes de l'ancien premier ministre.

L'affaire littéraire s'explique par la sélection gagnante de Next Episode dans le cadre du concours annuel de l'émission Canada Reads, de la CBC. Le concept de ce club virtuel de lecture original, lancé en 2002, est tout simple: un jury propose cinq livres, en discute à l'émission et finit par en choisir un seul que le public peut à son tour lire et commenter sur Internet.

Prochain épisode a été soumis par l'animatrice et romancière Denise Bombardier, aussi chroniqueuse au Devoir.

Les autres jurés de Canada Reads version 2003 proposaient Sarah Binks de Paul Hiebert (sélectionné par l'auteur Will Ferguson), The Lost Garden d'Helen Humphreys (choisi par la comédienne Mag Ruffman) et The Life Of Pi (retenu par l'auteure Nancy Lee). Le cinquième membre du club, l'ex-professeur Justin Trudeau, maintenant étudiant en génie à l'École polytechnique de l'Université de Montréal, avait soumis The Colony Of Unrequited Dreams de Wayne Johnston.

Les discussions ont été diffusées le mois dernier, du 21 au 25 avril. À la fin de chacune des séances, les jurés devaient éliminer une proposition romanesque. Le 24 avril, Justin Trudeau citait Hubert Aquin, qui affirmait être «un symbole fragmenté de la révolution québécoise» mais aussi de sa réflexion tourmentée et de son «incarnation suicidaire».

Le site Internet de l'émission précise que Denise Bombardier a été la plus surprise des experts, tous «sonnés» par la victoire de Prochain épisode. Mag Ruffman aurait chaque fois voté contre le livre d'Aquin. Will Ferguson et Mme Bombardier l'ont au contraire appuyé à chacune des ultimes étapes.

Le vote de Justin Trudeau a fait la différence, à trois contre cinq. Il a voté contre sa propre sélection, toujours en lice au dernier coup. Il a expliqué qu'il participait à l'exercice de discussion dans un esprit d'ouverture et qu'on l'avait convaincu de sélectionner un livre capable de devenir une «révélation» pour les lecteurs hors Québec. M. Trudeau, bachelier en lettres, a de nouveau cité le romancier indépendantiste, expliquant cette fois-ci que la littérature n'existe vraiment que si le lecteur remonte le fil des mots pour devenir, en fait, «un cocréateur du roman».

La sélection initiale de Justin Trudeau a pourtant plu aux auditeurs, qui l'ont eux-mêmes retenue comme livre favori. The Colony Of Unrequited Dreams a devancé de peu Life Of Pi dans les suffrages populaires. Cette fois, Next Episode fermait la marche.

La traduction du roman publié par McClelland & Stewart, qui figure depuis sur les listes de best-sellers, est de Sheila Fishman. Les sites Internet des librairies de langue anglaise proposent aussi l'ouvrage en version originale, paru notamment dans la Bibliothèque québécoise, une édition établie par le professeur Jacques Allard. Ce travail a reçu le prestigieux prix Raymond Klibansky il y a quelques années.

L'appareil critique relie le fameux incipit à un autre passage sublime de L'Invention de la mort, un autre roman d'Hubert Aquin, qui s'est suicidé en 1977: «Tandis que le soleil de midi flambe, je descends à nouveau dans cette nuit totale, sans astre et sans aurore, enfermé dans un ventre blanc.»