Agropur prépare une acquisition à Victoria

Agropur souhaite prendre de l'expansion sur le marché des produits laitiers en Colombie-Britannique grâce à l'acquisition projetée de la coopérative Island Farms, solidement implantée sur l'île de Vancouver.

Agropur a déjà déposé une offre pour Island Farms et le conseil d'administration de cette coopérative vieille de 60 ans s'est prononcé en faveur d'une telle transaction. Les 60 producteurs laitiers de l'île de Vancouver qui sont propriétaires d'Island Farms seront appelés à voter à l'occasion d'une assemblée prévue pour le 10 janvier; le projet de transaction devra recevoir l'appui de 75 % d'entre eux.

Agropur, qui se classe au premier rang canadien parmi les coopératives laitières grâce à sa filiale Natrel, est déjà présente en Colombie-Britannique où elle compte une usine de lait de consommation située à Chilliwack, à l'est de la ville de Vancouver. En 1998, Agropur avait acquis dans cette province l'entreprise laitière Grace-Mar Dairy.

Selon le directeur des relations publiques chez Agropur, Jean Brodeur, la part de marché de la coopérative en Colombie-Britannique demeure «relativement petite». Les produits de Natrel dans cette province sont principalement distribués sous la marque Sealtest.

«Si cette transaction se concrétise, elle ajoutera des éléments d'actif qui nous permettront d'accroître considérablement notre présence dans cette province», a dit M. Brodeur, qui n'était toutefois pas en mesure hier de fournir des données précises quant à la part de marché de Natrel en Colombie-Britannique.

Une marque forte

Island Farms, dont les principales installations sont situées à Victoria, détient une part de marché de plus de 50 % sur l'île de Vancouver, mais est nettement moins présente dans le reste de la province. En plus de son usine de transformation de Victoria, la coopérative compte un centre de distribution près de Nanaimo ainsi qu'une autre usine de transformation au sud de Vancouver. Au total, Island Farms emploie plus de 300 personnes.

M. Brodeur a dit que la marque Island Farms est «très forte» sur l'île de Vancouver et qu'elle allait fort probablement être maintenue par Agropur, si l'acquisition se concrétise. «Une marque comme celle-là dans notre portefeuille serait certainement un avantage», a-t-il déclaré.

Le chef de la direction d'Island Farms, Greg Martin, a pour sa part confié au quotidien Victoria Times Colonist que l'offre d'Agropur a été présentée il y a plusieurs mois et qu'une entente en vue de la vente a été conclue avec le conseil d'administration le 23 décembre. Les détails financiers de la transaction n'ont pas été dévoilés.

L'un des membres de la coopérative laitière, Wayne Wikkerink, a qualifié l'offre d'Agropur de «très généreuse». «C'est une offre non sollicitée qui est venue sans qu'on s'y attende», a-t-il ajouté.