Les frères Barclay, des jumeaux discrets

Londres — Les frères jumeaux qui ont conclu une entente avec le magnat de la presse Conrad Black pour l'achat de sa participation majoritaire dans Hollinger ont vécu jusqu'ici plutôt dans l'ombre.

Sirs David et Frederick Barclay, âgés de 69 ans, se tiennent loin des caméras, accordent peu d'entrevues et vivent même sur une île isolée qu'ils possèdent.

Ces multimillionnaires, qui ont quitté les bancs d'école à 16 ans, ont bâti eux-mêmes leur propre empire, brique par brique. Fils d'immigrants écossais débarqués à Londres, ils auraient d'abord travaillé comme peintres et décorateurs, avant de se lancer dans l'achat de propriétés qu'ils convertissaient en hôtels. Peu à peu, ils ont acheté des actions dans des hôtels, des casinos, voire le Cavern Club de Liverpool, où les Beatles sont réputés avoir lancé leur carrière.

En 1992, ils achètent le journal The European, qu'ils ferment six ans plus tard. En plus des journaux, ils ont également des intérêts dans l'hôtel Ritz de Londres et le détaillant de vêtements Littlewoods, qui fait de la vente par catalogue. Leurs activités s'étendent aussi au Japon, en Suède et en Irlande. L'an dernier, le Sunday Times a estimé leur fortune à 1,16 milliard $US.

Les frères Barclay auraient versé des contributions au Parti conservateur britannique mais ne parlent guère de politique sur la scène publique. Les frères jumeaux ont la réputation d'acheter des journaux sans toutefois s'immiscer dans la politique éditoriale. «Ils semblent être plutôt timides, discrets», a commenté Roy Greenslade, chroniqueur d'expérience du quotidien The Guardian. «C'est difficile de comprendre pourquoi ils veulent acheter des journaux car ils ne s'en mêlent pas.»

Leurs investissements dans les journaux semblent leur apporter peu de profits. Ils auraient perdu des millions lorsque The European a fermé ses portes. The Business, un journal distribué gratuitement, aurait lui aussi peu de succès. Le journal The Scotsman a vu son tirage passer de 100 000 exemplaires à 69 000.