À voir à la télévision le mercredi 19 mai - L'axe du monde

L'épée est l'axe du monde, selon une impitoyable formule du général de Gaulle. La série qui débute ce soir à PBS complète une trilogie sur ce pivot central. Les deux premiers volets exploraient l'histoire des navires et des avions de guerre.

Cette fois, il est question des armées de terre, en mutation depuis des millénaires. La passionnante et terrifiante proposition est divisée en quatre épisodes: les postes de commandement; la puissance de feu; la mobilité sur le champ de bataille; les armes du guerrier, sujet du premier examen de ce soir.

Action, réaction. Une invention crée un avantage, assure la victoire, jusqu'à ce qu'une nouvelle avancée technique renverse l'avantage. Roger Pauly, spécialiste de l'histoire de l'armement, témoignant dès les premières minutes du documentaire, nomme les quatre éléments de cet univers violent, impitoyable: la portée, l'efficacité, la force et la vitesse du feu. «À travers l'histoire, les concepteurs d'armes jouent avec ces quatre facteurs», résume-t-il.

Cela dit, seules quelques armes révolutionnaires font réellement basculer la guerre et le monde. Alexandre le Grand a repiqué aux Grecs la phalange (toujours à l'oeuvre dans une mêlée de rugby, par exemple: tous pour un et un pour tous) tout en l'équipant d'une très longue lance, le xyston.

Les Romains ont répliqué avec leurs courts glaives d'acier, imparables dans les corps-à-corps.

La mort a ensuite été donnée de loin, de plus en plus loin. À Agincourt, pendant la guerre de Cent Ans, les Anglais, combattant pourtant à un contre trois, ont dévasté les Français avec leurs arcs longs. Puis, la poudre a tué tout cela. Les fusils actuels peuvent atteindre une petite cible à deux kilomètres. Des images saisissantes du premier épisode suivent une balle tirée de ces machines de haute précision.

La tactique et la stratégie doivent évidemment s'adapter. L'épisode se clôt sur l'arrivée des robots-tueurs. Le Pentagone espère les utiliser dans le tiers de ses opérations militaires d'ici 2015. Des expérimentations pointent déjà vers une autonomie totale de la machine, devenue le nouvel axe du monde...

Ground War - PBS, 21h