Un second souffle pour «L’agneau mystique»

Détail de «L’agneau mystique» des frères Van Eyck, après sa restauration
Photo: Kenzo Tribouillard Agence France-Presse Détail de «L’agneau mystique» des frères Van Eyck, après sa restauration

Un ciel plus transparent, des couleurs plus franches, des dizaines de détails révélés au grand jour : la restauration de la pièce maîtresse L’adoration de l’agneau mystique, joyau de l’art flamand, est enfin achevée.

« Le paysage de L’agneau mystique s’est ouvert ! Joyeux, ensoleillé », s’est exclamée mardi Hélène Dubois, la responsable de la restauration à l’Institut royal du patrimoine artistique de la Belgique, lors de la présentation à la presse du registre inférieur du retable peint par les frères Van Eyck. La restauration l’a débarrassé des vernis et des surpeints accumulés au fil des siècles.

Le tableau central de ce registre, L’adoration de l’agneau mystique, a donné son nom au retable du XVe siècle.

« On a retrouvé la virtuosité et la finesse » de l’oeuvre, estime Mme Dubois.

La rénovation, effectuée depuis trois ans au Musée des beaux-arts de Gand, dans le nord de la Belgique et visible derrière une vitre par les visiteurs, fait suite à celle des panneaux extérieurs menée entre 2012 et fin 2016. Elle précède celle du registre supérieur, qui doit commencer en 2021.

Un labeur extrêmement précis, effectué au scalpel et sous microscope, pour retrouver la splendeur originelle du polyptyque, qui comprend au total 20 peintures, pour une hauteur de 4,4 mètres sur 3,4. Cette technique a été préférée aux solvants, trop agressifs et qui risquaient d’endommager la peinture, pour enlever des surpeints remontant au XVIe siècle.

La restauration a révélé le sens de l’observation de Hubert Van Eyck, qui a commencé le tableau, et de son frère Jan, qui l’a achevé 12 ans plus tard en 1432 : les pieds gonflés des pèlerins, la poussière sur leurs souliers, les gouttes d’eau d’une fontaine, des empreintes sur le sable, le reflet du soleil sur une armure…

Quatre oreilles

La minutieuse entreprise a permis à l’animal de retrouver son authenticité et sa splendeur.

Des repeints l’avaient affublé d’une paire d’oreilles supplémentaires. Ses oreilles originales ont été révélées dans les années 1950 lors d’une restauration, mais les anciennes n’avaient pas pu être enlevées. Résultat : jusqu’en 2016, l’agneau avait quatre oreilles.

« L’enlèvement des repeints a totalement modifié sa physionomie. Il avait une tête de mouton ; ses yeux étaient sur le côté. En enlevant les repeints, on a découvert des yeux qui regardaient droit devant eux. Il a aujourd’hui une présence physique et un regard qui interpelle le fidèle, le spectateur. Il a retrouvé sa force d’interpellation », raconte l’une des restauratrices, Marie Postec.

Le seul dégagement des surpeints de la tête de l’agneau a demandé deux semaines de travail au scalpel, millimètre par millimètre. Treize restaurateurs, dont des spécialistes de la polychromie et du bois, ont travaillé trois ans sur cette partie du retable.

Les panneaux restaurés retourneront fin janvier à la cathédrale Saint-Bavon de Gand, où ils seront exposés dans une cage de verre.

La date exacte du transfert est gardée secrète pour des raisons de sécurité. Préoccupation légitime puisque l’un des panneaux du retable, intitulé « Les Juges intègres », volé par un sacristain en 1934, n’a jamais été retrouvé. Il s’agissait là d’une des nombreuses mésaventures de l’oeuvre, confisquée sous Hitler et mise à l’abri dans une mine de sel autrichienne, avant que les Américains ne la récupèrent.

La restauration du registre supérieur — qui représente notamment le Christ-Roi entre la Vierge et Jean le Baptiste — commencera début 2021. Elle sera précédée par une grande exposition Jan Van Eyck du 1er février au 30 avril 2020 au Musée des beaux-arts de Gand, point d’orgue de l’année Van Eyck avec l’ouverture d’un centre de visiteurs à la cathédrale.

« Cette troisième phase sera la plus difficile. Il y a énormément de repeints et de brocarts en relief en feuille d’étain très abîmés », confie Hélène Dubois. Une nouvelle aventure pour le chef-d’oeuvre.