1913-2010 - L'éminente helléniste Jacqueline de Romilly rejoint ses « chers Grecs »

Jacqueline de Romilly, photographiée en 2008 à l’occasion de l’hommage qui lui était rendu par le gouvernement grec pour sa «contribution exceptionnelle» à la littérature grecque<br />
Photo: Agence France-Presse (photo) Bertrand Guay Jacqueline de Romilly, photographiée en 2008 à l’occasion de l’hommage qui lui était rendu par le gouvernement grec pour sa «contribution exceptionnelle» à la littérature grecque

Paris — Elle a rejoint ses «chers Grecs», Thucydide, Hérodote, Eschyle, Euripide ou Sophocle. Première femme professeure au Collège de France, l'académicienne Jacqueline de Romilly avait lié sa vie à la Grèce antique, partageant ses émerveillements pour les trésors de sa littérature et la naissance d'idées majeures.

L'immense helléniste s'est éteinte samedi à l'hôpital Ambroise-Paré, à Boulogne-Billancourt, selon son éditeur, Bernard de Fallois. Elle avait 97 ans.

Toute sa vie, la philologue avait mené un combat en faveur de l'apprentissage des langues anciennes et de la connaissance des mots pour faire barrage à la violence de la société. À ses yeux, l'enseignement des humanités donnait la possibilité de «retrouver l'élan intérieur, la simplicité première et l'éveil».

Sa carrière est jalonnée de nombreux ouvrages sur les auteurs de l'époque classique (comme Thucydide et les tragiques) ou sur l'histoire des idées et leur analyse dans la pensée grecque, particulièrement la loi et la démocratie, la douceur, la psychologie.

En 1995, elle avait reçu la nationalité grecque, avant d'être nommée six ans plus tard ambassadrice de l'hellénisme. «J'ai beaucoup plus rencontré Périclès et Eschyle que mes contemporains, confiait-elle au magazine Lire à 91 ans. Ils peuplent ma vie, de mon réveil à mon coucher.»

Sa carrière


Née à Chartres le 26 mars 1913, la fille de Jeanne Malvoisin, auteure de romans et de contes, et de Maxime David, professeur de philosophie tué pendant la Première Guerre mondiale, se passionne très vite pour les lettres classiques. Alors au lycée Molière, elle obtient des prix de grec et de latin au concours général en 1930, première année où les filles peuvent concourir. «Rien par la suite ne m'a jamais rendue aussi heureuse», dira-t-elle plus tard.

Ses études la conduiront à Louis-le-Grand, à l'École normale supérieure de la rue d'Ulm et à la Sorbonne. Et c'est un «hasard» — une lecture d'été — qui l'a-mènera à travailler sur Thucydide, historien du Ve siècle avant Jésus-Christ. «En phrases denses, chargées de sens, hautaines, subtiles, Thucydide pensait pour moi, en avant de moi», écrira-t-elle dans Pourquoi la Grèce? (1992).

Agrégée de lettres (1936), docteure ès lettres (1947), la jeune femme, qui épousera en 1940 Michel Worms de Romilly — dont elle divorcera — enseigne quelques années durant dans des lycées, puis se voit contrainte d'arrêter, le statut des juifs appliqué en octobre 1940 l'empêchant de dispenser des cours. La guerre finie, elle deviendra professeure de langue et de littérature grecques à l'Université de Lille (1949-1957), avant de rejoindre la Sorbonne de 1957 à 1973, date à laquelle elle sera la première femme nommée professeure au Collège de France, où sa chaire s'intitulera La Grèce et la formation de la pensée morale et politique.

En 1975, Jacqueline de Romilly sera aussi la première femme à devenir membre de l'Académie des inscriptions et belles-lettres, qu'elle présidera en 1987. Et, huit ans après Marguerite Yourcenar, elle sera la deuxième femme à rejoindre, en 1988, l'Académie française.

«C'est incontestable, j'ai été gâtée, avouait-elle en 2007 au Point. J'ai eu la chance d'appartenir à une génération où les femmes accédaient pour la première fois au podium, où les portes s'ouvraient enfin.»

Sa connaissance de la Grèce ancienne lui vaudra des honneurs à l'étranger: elle est membre de nombre d'académies et docteur honoris causa de plusieurs universités en Europe, au Canada et aux États-Unis. Plusieurs distinctions lui seront décernées, dont le Grand Prix de l'Académie française (1984) et le prix Onassis pour la culture (Athènes, 1995).

La cause de l'enseignement


Le grand public la découvrira en 1984 à l'occasion de son passage à l'émission télévisée Apostrophes pour son livre intitulé L'Enseignement en détresse. Un cri d'alarme qu'elle ne cessera de lancer, fondant Sauvegarde des enseignements littéraires et Élan nouveau des citoyens, deux associations pour «réveiller les valeurs de la démocratie» et les «remettre au coeur du débat citoyen».

En 2007, cette femme à la formidable énergie avait signé un appel lancé aux candidats à la présidentielle pour dénoncer la «catastrophe éducative». «Pas très optimiste», elle espérait un sursaut, sinon, prévenait-elle, «nous allons vers une catastrophe et nous entrons dans une ère de barbarie».

Invitée à dévoiler son secret de jouvence, Jacqueline de Romilly se disait habitée par la «conviction» et portée par la «force» que cela procure. Mais la vieillesse est un «terrible combat», «tout se dégrade, se défait, pouah, affreux!», lançait la philologue, pratiquement devenue aveugle.

L'helléniste, qui «n'aimait l'histoire que dans la mesure où elle explique la littérature», se déclarait passionnée, dans les textes grecs, par «la rencontre avec la naissance de la pensée raisonnée» et «l'irruption de la lumière» dans «un monde encore confus et obscur».

En marge de ses ouvrages savants, Jacqueline de Romilly avait écrit des livres grand public, des nouvelles et un roman, Ouverture à coeur, à 75 ans. Dans l'un de ses derniers livres, paru en 2008, Sourire innombrable — des «mémoires pour rire» — elle évoquait sa mère avec tendresse. Un livre loin de la Grèce ancienne mais dont le titre même rappelait la puissance des liens qui l'unissaient à ses auteurs. À sa source, un vers d'Eschyle: «Le sourire innombrable de la vague marine».

Hommages


Le président Nicolas Sarkozy a salué sa mémoire, jugeant qu'avec elle s'éteint «une grande humaniste dont la parole nous manquera».

«Jacqueline de Romilly a contribué autant à l'édification intellectuelle des jeunes générations, à l'instruction du grand public par ses nombreux ouvrages, qu'à la libération de la femme par l'exemple qu'elle a donné de sa propre élévation», indique-t-il dans un communiqué.

Le ministre de la Culture, Frédéric Mitterrand, a rendu hommage à «l'un des très grands esprits de notre temps».

«La Grèce aujourd'hui est en deuil, a indiqué le ministère grec de la Culture dans un communiqué. Dans des moments difficiles pour le pays, dont la réputation est souvent mise à l'épreuve, sa voix et son oeuvre furent déterminants pour mettre en valeur la culture grecque [...], notre pays a rarement eu de tels alliés.»

«C'est une perte pour notre pays», a estimé, sur France Info, l'historienne Hélène Carrère d'Encausse, jugeant que le meilleur hommage à lui rendre «serait d'attacher plus d'importance désormais à la langue grecque, dont elle a été le plus grand défenseur dans notre pays».

«Elle faisait la conquête de beaucoup de gens parce qu'elle était extrêmement simple, mais en même temps elle était assez ferme dans sa manière d'être, a écrit Bernard de Fallois. Elle désarmait par son espèce d'autorité naturelle. Elle avait ce mélange de simplicité, de sérieux et de gaieté des grands professeurs», a-t-il ajouté.

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Avec l'Agence France-Presse
8 commentaires
  • michel lebel - Inscrit 20 décembre 2010 07 h 17

    L'humanisme en deuil

    Oui! Une très grande perte pour l'humanisme. Mais ses écrits restent!. À lire et relire. Merci!



    Michel Lebel

  • Democrite101 - Inscrit 20 décembre 2010 09 h 04

    La toute première Lumière fut grecque.



    C'est pour cette raison que, nourris presqu'exclusivement de Bible, les esprits les plus brillants du 15-16e siècles, nommèrent «Renaissance» la redécouverte des anciens Grecs. C'est donc dire qu'ils étaient morts en chemin...

    Dans ce temps du retour de la barbarie qu'a tant craint madame de Romilly, barbarie largement religieuse mais pas toujours, la culture classique grecque, et nécessairement gréco-romaine, est notre meilleur antidote contre la néo-barbarie, des talibans à aux témoins de Jehovah, des scientologues à la papauté.

    Les Grecs anciens nous ont appris à penser. Ils eurent aussi des mythes et une religion très proches de l'amour de l'homme pour la vie, plus humaine que la judéo-chrétienne, et aux antipodes du totalitarisme musulman.

    On oublie de rappeler que sur l'agora d'Athènes où saint Paul était venu leur prêcher la bonne nouvelle... L'intelligence grecque lui répondit poliment mais clairement, à peu près ceci: «On t'écoutera là-dessus la prochaine fois». La déraison religieuse avait été largement chassée du politique.

    La plus grande création politique des Lumières, la naissance des USA, fut possible parce que ces principaux créateurs (Jefferson, Madison, et autres Pères fondateurs) étaient des intellectuels formés à la culture antique dont les Lumières du 18e siècle en sont la 2e mouture réussie.

    Voilà pourquoi l'héritage des Grecs (de madame de Romilly, de Jean-Pierre Vernant), c'est la sève de la vraie vie, celle qui mérite d'être vécue.

    Jacques Légaré, héritier et défenseur des Lumières
    Ph.d, en philosophie politique
    Professeur (retraité) d'Histoire, d'Économique et de Philosophie

  • michel lebel - Inscrit 20 décembre 2010 12 h 00

    L'humanisme grec et chrétien...

    @Jacques Légaré

    Pourquoi ne pourrait-on pas concevoir, pour simplifier, le christianisme(le message du Christ) comme étant en continuum avec le meilleur de l'humanisme grec? Le christianisme ne s'oppose pas à la raison, bien au contraire. Si la raison nous vient ultimement de Dieu, le christiansme ne peut être en opposition avec la raison. Mais il est aussi sûr que la raison peut se dévoyer et elle le fait assez souvent. Mais en soi, christianisme et raison ne peuvent se contredire.


    Michel Lebel
    Professeur retraité, mais je vais m'abstenir d'indiquer tous mes diplômes...

  • Claude Laferriere - Inscrit 20 décembre 2010 13 h 39

    Une Grande Dame d'une culture qui se perd!

    Je l'ai connu par ses traductions comme ancien élève de philo., une propédeutique essentielle au droit...et à la politique.

    Silence respectueux!

  • France Marcotte - Inscrite 20 décembre 2010 14 h 13

    Un endroit où aller

    Si jamais tout ici-bas devient insupportable, on saura où aller pour se ressourcer grâce à madame de Romilly, pendant que s'entretueront les barbares et pour, par la suite, s'en prémunir. Les penseurs grecs l'ont accompagnée: "J'ai beaucoup plus rencontré Périclès et Eschyle que mes contemporains, dit-elle. Ils peuplent ma vie, de mon réveil à mon coucher". À ses yeux, l'enseignement des humanités donnait la possibilité de retrouver l'élan intérieur, la simplicité première et l'éveil et elle a mené un combat en faveur de l'apprentissage des langues anciennes et de la connaissance des mots pour faire barrage à la violence de la société.
    C'est décidé: si ça continue comme ça, moi je m'enferme dans un bunker avec les Grecs et madame de Romilly et je n'en sortirai que dans cent ans.